Amazon: Πόσοι εργάζονται αποκλειστικά για την Alexa

Πόσα applications έχει η Alexa της Amazon.

Πηγή: Bloomberg 

Το έκαναν λιγότερο από ένα μπλοκ από την έδρα του Seattle της εταιρείας πριν έρθει σε απόφαση.

«Εξετάσαμε τη συσκευή και είπαμε:« Πρέπει να είμαστε εδώ », θυμάται ο Deakin. "Δεν έχει σημασία αν κάνουμε χρήματα."

Ο Deakin και οι συνάδελφοί του στο Musicplode Media της UK δημιούργησαν μια έκδοση του παιχνιδιού μουσικής τους trivia για την Alexa, κυνηγώντας την ευκαιρία να αναποδογυρίσουν το τι προέβλεπαν σωστά θα ήταν μια από τις πιο κακές τάσεις στην τεχνολογία των καταναλωτών. Όπως πολλοί προγραμματιστές, διαπίστωσαν ότι η συνεργασία με λογισμικό φωνής έφερε το δικό της σύνολο προκλήσεων και δεν έδωσε άμεση αποπληρωμή.

"Θα μπορούσε να είναι το πιο λαμπρό πράγμα που έχω κάνει ποτέ, ίσως να είναι το πιο χαζό", λέει ο Deakin την απόφαση να αγκαλιάσει την Alexa. "Ο χρόνος θα δείξει."

Οι έξυπνοι ομιλητές με το σήμα Echo προσέλκυσαν εκατομμύρια οπαδούς με την ικανότητά τους να παίζουν μουσική και να ανταποκρίνονται σε ερωτήματα που μιλάνε από όλη την αίθουσα. Αλλά σχεδόν τέσσερα χρόνια μετά την πρόσκληση εξωτερικών προγραμματιστών να γράψουν εφαρμογές για την Alexa, το φωνητικό σύστημα του Amazon δεν έχει προσφέρει ακόμα μια μεταμορφωτική νέα εμπειρία. Οι έρευνες δείχνουν ότι οι περισσότεροι άνθρωποι χρησιμοποιούν τα έξυπνα ηχεία τους για να ακούν μελωδίες ή να κάνουν σχετικά απλά αιτήματα - "Alexa, ορίστε ένα χρονοδιακόπτη για 30 λεπτά" - ενώ πιο περίπλοκα καθήκοντα τους ωθούν να εγκαταλείψουν και να προσεγγίσουν το smartphone τους.

Οι προγραμματιστές είχαν λιγότερα προβλήματα δημιουργώντας χτυπήματα για τις προηγούμενες γενιές τεχνολογίας. Σκεφτείτε Angry Birds ή Pokémon Πηγαίνετε στο iPhone, ή, πριν από δεκαετίες, υπολογιστικά φύλλα στους πρώτους υπολογιστές με Windows. Η Amazon υπολογίζει περίπου 80.000 "δεξιότητες" -το όνομα για τις εφαρμογές-στην αγορά της. Φαίνεται εντυπωσιακό, αλλά σε αυτό το στάδιο της ανάπτυξής τους, το App Store της Apple και το Google Play Store κατείχαν πάνω από 550.000 εφαρμογές και έκοψαν πολλές επιτυχίες για πολλούς επιτυχημένους προγραμματιστές.

"Αυτή η πλατφόρμα είναι σχεδόν τεσσάρων ετών και δεν μπορείτε να δείξετε μια εφαρμογή ενός δολοφόνου", λέει ο Mark Einhorn, ο οποίος δημιούργησε ένα καλά αναθεωρημένο παιχνίδι για την Alexa που επιτρέπει στους χρήστες να λειτουργούν μια προσομοιωμένη στάση λεμονάδας και είναι ένας από τους 10 προγραμματιστές που συμμετείχαν σε συνέντευξη για αυτήν την ιστορία. 

Η Amazon, η οποία αρνήθηκε να σχολιάσει, δημιούργησε μια νέα τεχνολογία με την Alexa. Ωστόσο, δημιουργεί προβλήματα στους προγραμματιστές, οι οποίοι αντιμετωπίζουν μια απότομη καμπύλη εκμάθησης στην κατασκευή εφαρμογών φωνής. Η εναλλαγή των οπτικών σημείων για τα λεκτικά τους αναγκάζει να ξεχάσουν τις παλιές συνήθειες από την κατασκευή λογισμικού για smartphones και τον ιστό. Ακόμη και μετά τη δημιουργία μιας εφαρμογής, δεν υπάρχει καμία εγγύηση ότι οι χρήστες θα το βρουν. Ενώ οι χρήστες smartphone μπορούν να δει γρήγορα μια λίστα με τις διαθέσιμες εφαρμογές σε μια οθόνη, πολλές επιλογές χάνουν εύκολα σε μια φωνητική υπηρεσία.

H Amazon έχει δημιουργηθεί για να κάνει τους ανθρώπους να δοκιμάσουν νέα πράγματα, να στείλουν τις συστάσεις τους στους ιδιοκτήτες της Echo, να προγραμματίσουν μια σειρά προτροπών που οι χρήστες μπορούν να πουν δυνατά για να δοκιμάσουν νέα πράγματα και να παραπέμπουν τους χρήστες στην εφαρμογή smartphone Alexa. Μια εικόνα στο μοντέλο Echo Show του Amazon που δείχνει την οθόνη φαίνεται να αναγνωρίζει παιχνιδιάρικα αυτή την πρόκληση, δείχνοντας μια εικόνα γελοιογραφίας ενός ατόμου που αλιεύει επικαλυμμένο με κείμενο που υποδηλώνει ότι οι άνθρωποι ζητούν από την Alexa ποιες δεξιότητες είναι διαθέσιμες.

Η Amazon ανακοίνωσε πέρυσι ότι απασχολεί περίπου 10.000 εργαζόμενους στο λογισμικό της Alexa και στις σχετικές συσκευές. Ο διευθύνων σύμβουλος Jeff Bezos, ο οποίος έχει αναθέσει τις περισσότερες καθημερινές επιχειρήσεις σε υπολοχαγούς, παραμένει προσωπικά σε επαφή με την Alexa, σύμφωνα με έναν πρώην υπάλληλο ο οποίος παραμένει σε επαφή με συναδέλφους στο έργο. Ο Bezos έχει αναθεωρήσει ακόμη και κάποιες δεξιότητες πριν από τη δημοσίευσή τους στην αγορά.

Αλλά αυτό δεν βοήθησε την Amazon να δημιουργήσει μια πιο δυναμική αγορά εφαρμογών. Η Google και η Apple, που διαπνέουν το Amazon σε έξυπνες πωλήσεις ομιλητών, στερούνται επίσης ένα μοναδικό χτύπημα με φωνή. Πολλοί άνθρωποι έχουν παραιτηθεί ακόμη και ψάχνουν για ένα: Οι μισοί χρήστες έξυπνων ομιλητών λένε ότι δεν αναζητούν εφαρμογές, σύμφωνα με έρευνα της Voicebot και Voicify, η οποία κάνει τα εργαλεία ανάπτυξης.

"Υπάρχουν ένα είδος χαρακτηριστικών που περιμένουν οι άνθρωποι για φωνή: μια ημερήσια περίληψη ειδήσεων, καιρός, χρονοδιακόπτες και ένα τυχαίο γεγονός", δήλωσε ο James Moar, αναλυτής της Juniper Research που παρακολουθεί λογισμικό φωνής. Πέρα από αυτό? "Οι άνθρωποι δεν πειραματίζονται πραγματικά πολύ."

Προς το παρόν, η Amazon κάνει πολλές επενδύσεις, δημιουργώντας οδηγούς και εργαλεία για προγραμματιστές και προσφέρει υποτροφίες στους ανθρώπους πίσω από τις πιο επιτυχημένες εφαρμογές.

Ένας είναι ο Nick Schwab, ένας προγραμματιστής της Ford Motor Co., ο οποίος άρχισε να τραγουδάει με την Alexa αφού αγόρασε ένα κυλινδρικό ομιλητή Echo. Το πρώτο λογισμικό του, το οποίο συγκέντρωσε και διαβάσει τις προσφορές από ιστοσελίδες καθημερινών προσφορών, δεν απογειώθηκε.

Αργότερα τα πειράματα ήταν πιο επιτυχημένα. Δημιούργησε μια εφαρμογή που ονομάζεται Opening Bell, το πρώτο του είδους της στην Alexa, που επιτρέπει στους ανθρώπους να ζητούν τιμές μετοχών με βάση το όνομα της εταιρείας. Λίγους μήνες αργότερα, πρόθυμος να πνίξει έναν θορυβώδη γείτονα, δημιούργησε μια δεξιότητα της Alexa που έστρεψε το Echo Dot σε σχήμα λευκού θορύβου σε μια μηχανή λευκού θορύβου. Αυτό ήταν ένα χτύπημα, και γρήγορα επέκτεινε το φάσμα των ήχων που προσέφερε στους πελάτες.

Πέρυσι, ο Amazon έδωσε στους προγραμματιστές τα πρώτα εργαλεία για να κάνουν τα δικά τους χρήματα που πωλούν δεξιότητες Alexa. Η Schwab εκμεταλλεύτηκε, χρεώνοντας μια μηνιαία συνδρομή 1,99 δολαρίων για πρόσβαση σε διαφορετικούς ήχους. Η Amazon λαμβάνει 30% μείωση σε τέτοιες πωλήσεις, η ίδια χρέωση της Google και της Apple στα καταστήματα εφαρμογών smartphone. Δεδομένου ότι η δουλειά του Schwab δεν είναι αυτοσυντηρούμενη, το Amazon του στέλνει επίσης μηνιαίες επιταγές. Η Schwab αρνήθηκε να πει πόσο οι άμεσες πληρωμές είναι, αλλά είπε ότι αποτελούν ένα καθαρό μπόνους. Τα μετρητά τον βοήθησαν να πληρώσει για το όνειρό του αυτοκίνητο: ένα μοντέλο Tesla 3.

Δεν είναι σαφές πόσοι άνθρωποι λαμβάνουν τέτοιες πληρωμές, οι οποίες, σύμφωνα με τους προγραμματιστές, ξεπερνούν τα 5.000 δολάρια το μήνα για κάθε Δεξιότητα, ή πόσα έχει πληρώσει η εταιρεία συνολικά. Οι πληρωμές, μέρος ενός προγράμματος που ονομάζεται Alexa Developer Rewards, "προορίζονται να αποτελέσουν ένα launchpad, για να συμβάλουν στην τόνωση του οικοσυστήματος, έως ότου οι προγραμματιστές έχουν την ικανότητα να ξεκινήσουν επιχειρήσεις που είναι πραγματικά βιώσιμες", λέει ο Schwab.

Ο Amazon λέει ότι τέσσερις στους πέντε χρήστες της Alexa έχουν δοκιμάσει μια Δεξιότητα που αναπτύχθηκε από τους ξένους. Ο Dave Limp, ο ανώτερος αντιπρόεδρος που επιβλέπει την ομάδα Alexa και συσκευές, δήλωσε πέρυσι ότι η μουσική, για πολλούς, ήταν η εφαρμογή δολοφόνων. Οι αποκαλούμενες έξυπνες οικιακές δεξιότητες που αφήνουν τους ανθρώπους να χρησιμοποιούν τις φωνητικές εντολές Alexa για τον έλεγχο των οικιακών συσκευών έχουν επίσης αναδειχθεί ως δημοφιλής χρήση του λογισμικού. Πολλές από αυτές τις λειτουργίες χτίστηκαν από την ίδια την Amazon ή είναι τροποποιημένες εκδόσεις λογισμικού που έχουν δημιουργήσει ήδη άλλες μεγάλες εταιρείες, όπως οι εταιρείες παροχής υπηρεσιών Spotify ή streaming video.

Πολλοί από τους προγραμματιστές που έχουν πετύχει μέχρι τώρα με την Alexa είναι σαν τον Schwab, δουλεύοντας μόνοι τους ή σε μικρά καταστήματα.

Οι δημοφιλείς εφαρμογές τείνουν να οργανώνονται γύρω από ένα και μόνο απλό θέμα, όπως οι ήχοι ύπνου του Schwab, οι ασήμαντες ερωτήσεις της ημέρας ή η παραγωγικότητα (μια δεξιότητα που ονομάζεται Chompers λέει αστεία και γεγονότα για να αποτρέψουν τα παιδιά να χάσουν εστίαση ενώ βουρτσίζουν τα δόντια τους).

Οι έμποροι και οι εταιρείες τεχνολογίας παρακολουθούν προσεκτικά την Alexa, αλλά πολλοί δεν έχουν κατασκευάσει τίποτα στην πλατφόρμα. Κρατώντας τους πίσω, οι άνθρωποι που συμβουλεύουν αυτές τις εταιρείες λένε, είναι η έλλειψη εμπειρογνωμοσύνης με την τεχνολογία αναγνώρισης φωνής και την αβέβαιη προοπτική να κερδίσετε χρήματα στην πλατφόρμα εν μέσω απαγόρευσης της μεγαλύτερης διαφήμισης στην Alexa. Υπάρχει επίσης το ουσιώδες ερώτημα ποια καθήκοντα οι άνθρωποι προτιμούν να ολοκληρώσουν με τη φωνή τους από μια άλλη συσκευή που χρησιμοποιεί τα μάτια και τα δάχτυλά τους.

"Κοιτάξτε το διαδίκτυο το 1995, οι πρώτοι δικτυακοί τόποι δεν ήταν χρηματιστές", λέει ο Brandon Kaplan, διευθύνων σύμβουλος της Skilled Creative, ένα ξεκίνημα μάρκετινγκ που έχει εργαστεί σε προγράμματα λογισμικού φωνής με την PepsiCo Inc. και τον Simon & Schuster της CBS Corp. "Οι άνθρωποι εξακολουθούν να παίζουν γύρω, υπολογίζοντας τι μπορούν να χτίσουν".

Το παιχνίδι του Musicplode, Beat the Intro, δεν είχε πρόβλημα με την εύρεση μιας μεγάλης βάσης χρηστών, εν μέρει λόγω της στενής σχέσης του με την Amazon, η οποία προώθησε το έργο της Musicplode κατά την κυκλοφορία νέων προϊόντων και στους καλύτερους καταλόγους.

Το παιχνίδι προκαλεί τους χρήστες να προσδιορίσουν τον τίτλο ενός τραγουδιού και τον καλλιτέχνη όσο το δυνατόν γρηγορότερα μετά την έναρξη του παιχνιδιού. Τον περασμένο Αύγουστο, το Beat the Intro άρχισε να ζητά από χρήστες που ήθελαν περισσότερα από 30 λεπτά παιχνιδιού να επιλέξουν μια συνδρομητική υπηρεσία συνδρομής. Ενώ οι πρώτες επιστροφές είναι ελπιδοφόρες, λέει ο Deakin, δεν επαρκούν ακόμη για να καλύψουν το κόστος της αδειοδότησης του μουσικού καταλόγου και της ροής των τραγουδιών στους χρήστες.

"Αν οι προγραμματιστές δεν μπορούν να βρουν τρόπο να αξιοποιήσουν τις ικανότητές τους", λέει ο Deakin, "δεν θα δουλέψουν μαζί του".